Stavbě Vodního ráje však původně předcházela v osmdesátých letech minulého století odlišná myšlenka. A sice plán na výstavbu plaveckého areálu, který už začal být stavěn, ale nikdy nebyl dokončen.

„V roce 1999 schválilo Zastupitelstvo města Jihlavy záměr výstavby městského koupaliště. Byly vytipovány čtyři lokality, ze kterých se nakonec vybrala lokalita Českého mlýna, a to v prostoru dříve rozestavěného plaveckého areálu," přiblížil začátky Vodního ráje mluvčí Služeb města Jihlavy Martin Málek.

Vodní areál byl koncipován na celoroční provoz. Realizace celého projektu byla podle Málka uskutečněna za velice krátkou dobu osmi až jedenácti měsíců.

Reakce veřejnosti byly pozitivní, ale vznikaly dohady o velikosti a vybavení areálu. „Zejména byly velké tlaky na vybudování venkovního 50 metrového bazénu. Snad se oprávněnost rozsahu areálu potvrdila počtem návštěvníků a významem jako druhá nejnavštěvovanější atrakce v Jihlavě. První je ZOO," dodal Málek. Kapacita venkovní části je 2 500 tisíce lidí, do kryté části se vejde 250 plavců. Dosud Vodní ráj navštívilo přes 2,6 milionu lidí.

Martin Málek zavzpomínal i na předvečer otevření venkovní části areálu pro veřejnost. Tehdy byl u slavnostního otevření 14. července 2001 jako zástupce agentury, která připravovala kulturní program s rautem . „Vzpomínám, jak jsem tehdy přesvědčil módní návrhářku Beátu Rajskou, aby modelky sestoupily v modelech přímo do bazénu, a mělo to velký úspěch," zavzpomínal Málek. Také se tehdy musel hned čistit bazén, protože zpěvák Petr Muk nesl skleničky s pitím, které rozbil a střepy napadaly do bazénu. Celou akci pro VIP hosty a ty, kteří se o aquapark zasloužili, moderovala Alena Veliká z Rádia Vysočina.